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Schlacht von Yorktown - Definition, wer gewonnen und Bedeutung

Schlacht von Yorktown - Definition, wer gewonnen und Bedeutung

Als sich der britische General Lord Charles Cornwallis und seine Armee am 19. Oktober 1781 in der Schlacht von Yorktown den amerikanischen Streitkräften von General George Washington und ihren französischen Verbündeten ergaben, war dies mehr als nur ein militärischer Sieg. Das Ergebnis in Yorktown, Virginia, markierte den Abschluss der letzten großen Schlacht der Amerikanischen Revolution und den Beginn der Unabhängigkeit einer neuen Nation. Es festigte auch Washingtons Ruf als großen Führer und schließlich die Wahl zum ersten Präsidenten der Vereinigten Staaten.

„Washingtons Ruhm wuchs zu internationalen Ausmaßen an, nachdem er einen so unmöglichen Sieg errungen hatte“, so die Washington Library, „und seinen heiß ersehnten Ruhestand in Mount Vernon mit größeren Rufen in den öffentlichen Dienst unterbrach.“

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Zeitleiste bis zur Schlacht

Im Sommer 1780 landeten 5.500 französische Soldaten mit Comte de Rochambeau an der Spitze in Newport, Rhode Island, um den Amerikanern zu helfen. Zu dieser Zeit kämpften die britischen Streitkräfte an zwei Fronten, wobei General Henry Clinton New York City besetzte und Cornwallis, der bereits Charleston und Savannah, South Carolina, erobert hatte, die Operationen im Süden leitete.

„Es war offensichtlich, dass die Amerikaner einen großen Sieg brauchten, um die Friedenskonferenz in Europa davon zu überzeugen, dass sie das Recht haben, die Unabhängigkeit aller dreizehn Kolonien zu fordern“, schreibt Thomas Fleming in seinem Buch. Yorktown.

Nachdem die Kontinentalarmee in New York stationiert war, taten sich Washington und Rochambeau zusammen, um einen zeitgesteuerten Angriff auf Clinton mit der Ankunft weiterer französischer Streitkräfte zu planen. Als sie feststellten, dass die französische Flotte stattdessen zur Chesapeake Bay segelte, schmiedete Washington einen neuen Plan.

„Er würde Clinton vorgaukeln, dass die Continentals planen, New York anzugreifen, während sie sich stattdessen in den Süden schleichen, um Cornwallis anzugreifen“, so die Army Heritage Center Foundation. „Washington befahl den Bau großer Lager mit riesigen Backsteinöfen, wo Clinton sie sehen konnte, um die Illusion zu erwecken, die Kontinentalarmee bereite sich auf einen langen Aufenthalt vor. Washington hat auch falsche Papiere vorbereitet, in denen es um Angriffspläne auf Clinton ging, und ließ diese Papiere in britische Hände fallen.“

Washington kommt in Yorktown an

Mitte September 1781 erreichten Washington und Rochambeau Williamsburg, Virginia, 21 km vom Tabakhafen Yorktown entfernt, wo Cornwallis' Männer eine Verteidigung von 10 kleinen Forts (auch bekannt als Redouten) mit Artilleriebatterien und Verbindungsgräben errichtet hatten. Als Antwort bat Cornwallis Clinton um Hilfe, und der General versprach ihm, dass eine Flotte von 5.000 britischen Soldaten von New York nach Yorktown in See stechen würde.

Mit einer kleinen Streitmacht in New York begannen etwa 2.500 Amerikaner und 4.000 französische Soldaten, denen etwa 8.000 britische Soldaten gegenüberstanden, 800 Meter von den Briten entfernt ihre eigenen Schützengräben auszuheben und starteten am 9. Oktober einen fast einwöchigen Artillerieangriff auf den Feind.

„Die schweren Kanonen schlugen gnadenlos auf die Briten ein und hatten am 11. Oktober die meisten britischen Geschütze ausgeschaltet“, heißt es in der Army Heritage Center Foundation. "Cornwallis erhielt die (für ihn) unglückliche Nachricht, dass sich Clintons Abreise aus New York verzögert hatte."

Ein neuer paralleler Graben, 400 Meter näher an den britischen Linien, wurde am 11. Oktober von Washington bestellt, aber seine Fertigstellung würde die Beseitigung der britischen Schanzen Nr. 9 und Nr. 10 erfordern.

Die Rolle von Alexander Hamilton

Der Angriff auf die Schanze Nr. 9 würde von französischen Truppen durchgeführt, während die Belagerung Nr. 10 von Oberst Alexander Hamilton geleitet würde. Der Gründervater war nicht die beste Wahl von Generalmajor Marquis de Lafayette für den Job, aber Hamilton, der seinen Ruf verbessern wollte, indem er sich auf dem Schlachtfeld bewies, überredete Washington dazu.

Um die Belagerung der beiden Schanzen zu beschleunigen – französische Truppen sollten Schanze Nr. 9 einnehmen, während Hamiltons Männer Nr. 10 zugewiesen wurde – befahl Washington den Einsatz von Bajonetten, anstatt sie „langsam mit Kanonen in die Unterwerfung zu schlagen“, schreibt Ron . Chernow in Alexander Hamilton.

„Nach Einbruch der Dunkelheit am 14. Oktober feuerten die Alliierten mehrere aufeinanderfolgende Granaten in die Luft, die den Himmel hell erleuchteten“, schreibt Chernow. Zu diesem Zeitpunkt sammelten sich Hamilton und seine Männer aus ihren Schützengräben und sprinteten mit befestigten Bajonetten über ein Viertelmeile Feld. „Um des Schweigens, der Überraschung und des soldatischen Stolzes willen hatten sie ihre Geschütze abgeladen, um die Position allein mit Bajonetten einzunehmen. Sie wichen schwerem Feuer aus und stießen Kriegsschreie aus, die ihre Feinde erschreckten. ... Die ganze Operation hatte weniger als zehn Minuten gedauert.“

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General Cornwallis kapituliert

Von seinen 400 Infanteristen verlor Hamilton nur neun bei dem Angriff mit etwa 30 Verwundeten, während die 400 französisch geführten Truppen 27 Mann mit 109 Verwundeten verloren, so Fleming. Umgeben von feindlichem Feuer und blockiert von der französischen Flotte, die in Chesapeake Bay angekommen war, war Cornwallis gefangen.

Die erfolgreiche Belagerung ermöglichte es den Alliierten, den zweiten parallelen Graben zu vervollständigen und „die letzten Reste des Widerstands der Briten auszulöschen“. In einem letzten Versuch am 16. Oktober versuchte Cornwallis eine nächtliche Evakuierung aus dem Meer, wurde jedoch von einem Sturm aufgehalten.

Am Morgen des 17. Oktober schickten die Briten einen rot gekleideten Trommlerjungen nach vorn, gefolgt von einem Offizier, der ein weißes Taschentuch zur Brüstung schwenkte. Alle Waffen verstummten – Cornwallis hatte sich ergeben.

Das Ende des Unabhängigkeitskrieges

Nach der Schlacht bei Yorktown und Cornwallis Kapitulation – und die Briten verloren ein Drittel ihrer Truppen – verabschiedete das britische Parlament im März 1782 eine Resolution, in der die Nation aufgefordert wurde, den Krieg zu beenden. "Oh Gott, es ist alles vorbei!" rief Premierminister Frederick North aus, als er von der Kapitulation von Yorktown hörte, schreibt Alan Taylor in Amerikanische Revolutionen: Eine kontinentale Geschichte, 1750-1804.

Die Briten hatten noch 30.000 Mann in Nordamerika und besetzten die Seehäfen New York, Charles Town und Savannah“, so Taylor. Aber der demoralisierende Verlust von Yorktown verringerte den britischen Willen, die Rebellen weiter zu bekämpfen. Am 3. September 1783 wurde der Unabhängigkeitskrieg mit der Unterzeichnung des Pariser Friedens offiziell beendet.


Ende der Schlacht und Nachwirkungen

Nachdem wir uns die Zusammenfassung und den Zeitplan der Schlacht von Yorktown angesehen haben, wollen wir uns nun ihren Abschluss, ihre Folgen und ihre Bedeutung in der amerikanischen Revolution ansehen.

Die britische Kapitulation

Nachdem Cornwallis um einen Waffenstillstand gebeten hatte, wurden mehrere Nachrichten zwischen den beiden Seiten hin- und hergeschickt, um einvernehmliche Kapitulationsbedingungen zu finden. Die Briten stellten viele Forderungen an George Washington, die abgelehnt wurden, da die Briten ähnliche Bedingungen für besiegte amerikanische Soldaten in früheren Schlachten abgelehnt hatten. Als Washington schließlich drohte, die Kämpfe wieder aufzunehmen, akzeptierte Cornwallis die Kapitulationsbedingungen der französischen und amerikanischen Streitkräfte. Am Tag der Kapitulationszeremonie behauptete er, er sei krank und schickte seinen Stellvertreter General Charles O’Hara, um sein Schwert an die französische und amerikanische Führung zu übergeben.

Pariser Vertrag

Über 8.000 britische Soldaten ergaben sich an diesem Tag und versetzten den Kriegsplänen des britischen Empire in den Kolonien einen schweren Schlag. Obwohl sie noch mehr als 20.000 Soldaten in Amerika hatten, beschlossen sie, sich aufgrund ihrer anderen militärischen Engagements in Indien, Gibraltar usw. vollständig aus ihren amerikanischen Kolonien zurückzuziehen, was zum Vertrag von Paris führte. Der Vertrag wurde in Paris, Frankreich, ausgehandelt und wurde von Benjamin Franklin, John Adams und John Jay von der amerikanischen Seite sowie David Hartley, einem Mitglied des britischen Parlaments, geleitet. Gemäß den Vertragsbedingungen erkannte das britische Empire die Unabhängigkeit der dreizehn Kolonien an und ließ alle amerikanischen Kriegsgefangenen frei. Außerdem einigte sie sich auf freien Zugang zum Mississippi in Bezug auf Grenz- und Fischereifragen. Ein weiterer wichtiger Punkt war, dass die Amerikaner nun die Grenzen ihrer neuen Nation nach Westen, in Richtung Pazifik, erweitern durften.

Obwohl der revolutionäre Krieg in den Seeschlachten und anderen Gebieten fortgesetzt wurde, wurde der Krieg in den amerikanischen Kolonien endgültig beendet, die nach acht Jahren zermürbendem Krieg ihre Unabhängigkeit erlangten.


Warum war die Schlacht von Yorktown wichtig?

Die Schlacht von Yorktown war wichtig, weil sie den Punkt der endgültigen Kapitulation der britischen Streitkräfte auslöste. Die Schlacht war der letzte große Konflikt während der Amerikanischen Revolution, und ihr Ausgang zugunsten der Amerikaner besiegelte effektiv den britischen Verlust. Die britischen Verluste in dieser Schlacht waren fast doppelt so hoch wie die der Amerikaner.

Britische Truppen kämpften nach der Schlacht von Yorktown stellenweise weiter, aber zurück in Großbritannien begann sich die Öffentlichkeit gegen den Krieg zu wenden. Im folgenden Jahr wurde ein pro-amerikanisches Parlament gewählt, und bald folgten Friedensverhandlungen, die zum Vertrag von Paris führten.

Die Schlacht von Yorktown war ein bedeutender Sieg für die Amerikaner, da sie eine beträchtliche Streitmacht von 7.500 Mann unter der Führung von Generalleutnant Lord Charles Cornwallis kampfunfähig machte. General Washington entschied sich, diese Streitmacht anzugreifen, weil sie dank der französischen Seeblockade von Verstärkungen isoliert war. Die vereinigte französische und amerikanische Armee marschierte am 28. September 1781 auf Yorktown ein. Am 17. Oktober desselben Jahres kapitulierte Cornwallis seine Truppen. Bei einem Treffen mit Washington nach der Kapitulation versuchte Cornwallis, günstige Bedingungen zu erhalten, aber er wurde abgelehnt, da Washington stattdessen die härteren Bedingungen forderte, die die britischen Streitkräfte im Jahr zuvor gegen einen amerikanischen General verhängt hatten.


Welche Bedeutung hatte die Schlacht von Yorktown?

Die Schlacht von Yorktown im Jahr 1781 war die letzte große Landschlacht des Amerikanischen Unabhängigkeitskrieges. Ein bedeutender Sieg für die Kolonialarmee von George Washington, entmutigte die Briten, ermutigte die Amerikaner und Franzosen und veranlasste Verhandlungen zur Beendigung des Krieges.

Als General George Washington herausfand, dass der britische General Charles Cornwallis und seine Armee in Yorktown, Virginia, lagerten und auf Nachschub warteten, marschierte er mit einer Armee von fast 9.000 Amerikanern und 8.000 Franzosen nach Süden. Zur gleichen Zeit segelte Konteradmiral Comte de Grasse mit einer französischen Flotte von der Karibik nach Norden und blockierte die britische Marine, Cornwallis nachzuliefern. Die amerikanischen und französischen Truppen belagerten Yorktown, bombardierten die Briten ständig mit Artilleriefeuer und gruben immer näher Gräben an der eingeschlossenen Armee. Die Briten hielten drei Wochen durch, bevor sie sich Washington ergaben. Cornwallis behauptete, krank zu sein und weigerte sich, an der Zeremonie teilzunehmen.

Die britischen Verluste waren in der Schlacht viel höher als die der Amerikaner und Franzosen. Darüber hinaus wurden mehr als 7.000 britische Soldaten gefangen genommen. Infolge der Niederlage erodierte die öffentliche Unterstützung für den Krieg in Großbritannien. Friedensverhandlungen begannen im folgenden Jahr, und am 3. September 1783 beendete die Unterzeichnung des Pariser Vertrags formell den Unabhängigkeitskrieg und etablierte die Vereinigten Staaten als freies und unabhängiges Land.


Generäle in der Schlacht von Yorktown: General Washington kommandierte die amerikanische Armee. Generalleutnant de Rochambeau kommandierte die französischen Truppen. Generalmajor Lord Cornwallis kommandierte die britischen und deutschen Truppen.

Cornwallis hatte seine Armee Anfang des Sommers in die Hafenstadt von Virginia einmarschiert, in der Erwartung, britische Schiffe zu treffen, die aus New York geschickt wurden. Die Kapitulation Cornwallis in Yorktown beendete effektiv den Unabhängigkeitskrieg. Mangels finanzieller Mittel, um eine neue Armee aufzustellen, appellierte die britische Regierung an die Amerikaner zum Frieden….


Schlacht von York

Die Schlacht von York war eine Schlacht von 1812, die am 27. April 1813 in York, Oberkanada (heute Toronto, Ontario, Kanada) ausgetragen wurde durch eine zahlenmäßig unterlegene Streitmacht von Regulars, Milizen und Ojibway-Eingeborenen unter dem Oberkommando von Generalmajor Roger Hale Sheaffe, dem Vizegouverneur von Oberkanada.

Sheaffes Truppen wurden besiegt und Sheaffe zog sich mit seinen überlebenden Stammgästen nach Kingston zurück, wobei er die Miliz und die Zivilbevölkerung im Stich ließ. Die Amerikaner eroberten das Fort, die Stadt und die Werft. Sie selbst erlitten schwere Verluste, darunter den Truppenführer Brigadegeneral Zebulon Pike und andere, die getötet wurden, als die sich zurückziehenden Briten das Magazin des Forts sprengten. Die amerikanischen Streitkräfte führten anschließend mehrere Brandstiftungen und Plünderungen in der Stadt durch, bevor sie sich einige Tage später zurückzogen.

Obwohl die Amerikaner einen klaren Sieg errangen, hatte die Schlacht keine entscheidenden strategischen Ergebnisse, da York militärisch ein weniger wichtiges Ziel war als Kingston, wo die britischen bewaffneten Schiffe auf dem Ontariosee stationiert waren.


Inhalt

Der britische General Lord Cornwallis hatte 1776 und 1777 gegen die Amerikaner gekämpft. [2] Er war überzeugt, dass die Amerikaner eine britische Armee im Feld nicht besiegen konnten. 1778 kehrte er nach England zurück, um sich um seine im Februar 1779 verstorbene Frau zu kümmern. [2] Nach einigen Monaten kehrte er nach Amerika zurück, um den Kampf fortzusetzen. Während seiner Abwesenheit gab es eine Änderung der britischen Strategie. Zuvor hatten sich die Briten darauf konzentriert, Washingtons Armee zu besiegen und zu zerstören. Nun, da sich die Franzosen den Amerikanern angeschlossen hatten, war es nicht mehr nur eine Rebellion, sondern ein Weltkrieg. [2] Zuvor hatten die Franzosen den Amerikanern mit Krediten und Kriegsmaterial geholfen. Nun kämpften Frankreich und Spanien gegen die Briten, die Truppen aus Nordamerika verlegen mussten, um andere Orte zu verteidigen. [2] Die neue Strategie bestand darin, die südlichen Kolonien, beginnend mit Georgia, zurückzugewinnen. Die Briten dachten, dass bis zu 50 Prozent der Bevölkerung im Süden Großbritannien gegenüber loyal waren. Sie würden mit Georgia beginnen und nach Norden durch The Carolinas zur Virginia Colony ziehen. [2]

Bei seiner Ankunft in New York City wurde Cornwallis zum Stellvertreter von General Henry Clinton ernannt. Die beiden Generäle trauten sich nicht. [2] Clinton war überzeugt, dass Washington ihn in New York angreifen würde. Er hatte Angst, Truppen nach Hause zu schicken und mehr auf loyale Milizen angewiesen zu sein. Cornwallis war bereit, mit seinen Truppen vorzugehen. [2] Clinton war misstrauisch Cornwallis' Rückkehr aus England bestand darin, ein Kommando für sich selbst zu bekommen. Tatsächlich hatte Cornwallis eine Provision erhalten, um Clinton zu ersetzen, falls Clinton seine Rücktrittsdrohungen wiederholte. [2]

Clinton schickte Cornwallis nach Süden, um Charleston, South Carolina, nach dem neuen Plan zurückzuerobern. Bald begann Cornwallis, unabhängig von Clinton zu handeln, die in New York City sicher blieb. [2] Cornwallis würde nicht auf Nummer sicher gehen und mit vorsichtigen Schritten voranschreiten, wie es ihm aufgetragen worden war. Als er eine Chance sah, die neue Patriotenarmee unter Generalmajor Horatio Gates anzugreifen, tat er dies ohne Befehl, die Amerikaner beinahe auszulöschen. [2]

Cornwallis bewegte sich nachlässig. Er ließ amerikanische Einheiten, wie die von Francis Marion (genannt "Sumpffuchs"), in seinem Rücken. [2] Das bemerkte der amerikanische General Nathanael Greene sofort. Er teilte sein Kommando in kleinere Einheiten auf, um Cornwallis zu plagen. Schließlich trafen sich die beiden Armeen in der Schlacht von Guilford Court House, die keine Armee gewann. [2] Während dieser Zeit schickte Cornwallis Clinton keine Nachrichten, in denen er ihm sagte, wo er war. Nach dem Guilford Court House zog Cornwallis an die Küste von North Carolina, um seine Männer auszuruhen. Dann, wieder ohne Befehl, beschloss er, nach Norden nach Virginia zu marschieren. [2] Darüber frustriert schickte Clinton Cornwallis eine Reihe widersprüchlicher Botschaften. Die meisten von ihnen waren eher als Vorschläge als als Befehle formuliert. Aber er befahl Cornwallis, eine vertretbare Position zu finden. So konnte er von der Royal Navy evakuiert werden, möglicherweise nach Philadelphia. [2] Cornwallis entschied sich für die Gemeinde Yorktown und seine Männer begannen dort im August 1781 mit dem Bau von Verteidigungsanlagen, um auf die Marine zu warten. [2]

In New York erfuhr Washington, dass der französische Admiral François Joseph Paul de Grasse von den Westindischen Inseln nach Norden segelte. Rochambeau überzeugte Washington, dass sie Cornwallis angreifen und besiegen könnten. Die beiden Kommandeure begannen nach Süden zu marschieren, um die 27 Schiffe und 3.200 Soldaten von de Grasse zu treffen. [2] Clinton erfuhr davon und schickte eine britische Marineflotte in die Chesapeake Bay, um sie abzuschneiden. Aber die Franzosen und Amerikaner kamen zuerst. In der Schlacht am Chesapeake zwang die französische Marine die britischen Schiffe zurück nach New York City. [2] Clinton warnte Cornwallis Anfang September, dass er bald amerikanischen und französischen Truppen gegenüberstehen würde, versprach ihm jedoch Verstärkung auf dem Seeweg. Clinton hatte noch nichts vom französischen Seesieg erfahren und wusste nicht, dass er Cornwallis nicht auf dem Seeweg retten konnte. [2] Bis Ende September hatten Washington und Rochambeau Yorktown umzingelt. Cornwallis erhielt Ende September eine weitere Nachricht von Clinton, die ihm mitteilte, dass Hilfe unterwegs sei. Cornwallis wurde wieder in die Irre geführt und dachte, er müsse nur ein paar Tage durchhalten. [2]

Kurz nach dem Zusammenstoß zwischen der französischen und britischen Flotte schlüpfte ein kleineres französisches Geschwader mit der Belagerungsartillerie der französischen Armee in den Chesapeake. Jetzt hatten die Franzosen und Amerikaner größere Geschütze als Cornwallis hinter seinen irdenen Befestigungen hatte. [3]

Die Amerikaner und Franzosen marschierten aus Williamsburg, Virginia, und kamen am 28. September 1781 in Yorktown an. [4] Sie umgaben die Erdwerke in einem Halbkreis, wobei der York River den Kreis vervollständigte. Cornwallis machte den ersten Schritt und gab seine äußeren Werke auf, die aus vier Redouten bestanden. Washington und Rochambeau hielten dies für einen Fehler. [4] Sie schickten Truppen, um die äußeren Erdwerke zu besetzen. [4] Die Amerikaner und Franzosen begannen am 30. September mit der Aufstellung ihrer Belagerungsoperationen, zunächst auf der Ostseite. Am 9. Oktober waren sie nahe genug, um mit der Bombardierung zu beginnen. Die Amerikaner und Franzosen stürmten am 14. Oktober zwei der Redouten und drängten die Briten noch weiter zurück. [4] Zu diesem Zeitpunkt wurde klar, dass die Briten nicht mehr lange durchhalten konnten. [4] Am 16. Oktober griffen die Briten zwei der Redouten an, die sie aufgegeben hatten, und setzten die Kanonen auf. Zur gleichen Zeit versuchte Cornwallis, an den Wachen vorbei nach Gloucester (heute Gloucester Point, Virginia) über den Fluss zu schlüpfen, wurde aber von einem Sturm zurückgewiesen. [4] Schließlich ergab sich Cornwallis' Armee von 6.000 Soldaten ohne Anzeichen von Erleichterung, wie von Clinton versprochen. [4]

Die Opfer waren etwa 500 Briten, 200 Franzosen und 80 Amerikaner. [4] Erfasst wurden 240 Artilleriegeschütze, ein großer Vorrat an Kleinwaffen und Munition sowie Ausrüstung. [4] General Cornwallis nahm nicht an der Kapitulation teil. [5] Er behauptete, krank zu sein und schickte General Charles O'Hara, um sich für ihn zu ergeben. [5] O'Hara versuchte zuerst, sich Comte de Rochambeau zu ergeben. Rochambeau wies ihn an, sich General Washington zu ergeben. [5] Im Gegenzug wies Washington ihn an, sich General Benjamin Lincoln zu ergeben, der O'Haras Schwert akzeptierte. [5] Als die Briten ihre Waffen stapelten, als sie aus der Festung marschierten, spielte ihre Band "The World Turned Upside Down". [3] Als Lord North, der britische Premierminister, die Nachricht von der Kapitulation erhielt, rief er "Oh Gott, es ist alles vorbei!" [3]

Die Schlachten von Saratoga im Jahr 1777 und Yorktown im Jahr 1781 waren zwei wichtige Wendepunkte im Unabhängigkeitskrieg. [6] Beide waren amerikanische Siege über die Briten, aber mit sehr unterschiedlichen Ergebnissen. Die britische Niederlage bei Saratoga verlängerte den Krieg, während die Schlacht bei Yorktown sein Ende voraussagte. [6] Saratoga überzeugte die Franzosen, sich den Amerikanern gegen die Briten anzuschließen. [6] Yorktown war ein gemeinsamer Sieg der Franzosen und der Amerikaner über die Briten. [6] Frankreich und seine Verbündeten kämpften noch zwei Jahre lang hart, aber auf dem amerikanischen Kontinent gab es kaum noch Kämpfe. Der Vertrag von Paris (1783) beendete den Krieg. [6]


Inhalt

In den ersten Monaten des Jahres 1781 begannen sich sowohl pro-britische als auch rebellische Separatistenkräfte in Virginia zu konzentrieren, einem Bundesstaat, der zuvor keine anderen Aktionen als Seeangriffe durchgeführt hatte. Die britischen Streitkräfte wurden zuerst von dem Abtrünnigen Benedict Arnold und dann von William Phillips angeführt, bevor General Charles, Earl Cornwallis, Ende Mai mit seiner Südarmee eintraf, um das Kommando zu übernehmen.

Im Juni marschierte Cornwallis nach Williamsburg, wo er von General Sir Henry Clinton eine verwirrende Reihe von Befehlen erhielt, die in einer Anweisung zur Errichtung eines befestigten Tiefwasserhafens gipfelten (der eine Nachlieferung auf dem Seeweg ermöglichen würde). Als Reaktion auf diese Befehle zog Cornwallis Ende Juli nach Yorktown, wo seine Armee mit dem Bau von Befestigungen begann. [8] Die Anwesenheit dieser britischen Truppen, gepaart mit dem Wunsch von General Clinton nach einem dortigen Hafen, machte die Kontrolle der Chesapeake Bay zu einem wesentlichen Marineziel für beide Seiten. [9] [10]

Am 21. Mai trafen sich die Generäle George Washington und Rochambeau, die Kommandeure der Kontinentalarmee und der Expédition Particulière, im Vernon House in Newport, Rhode Island, um mögliche Operationen gegen die Briten und Loyalisten zu besprechen. Sie erwogen entweder einen Angriff oder eine Belagerung des wichtigsten britischen Stützpunkts in New York City oder Operationen gegen die britischen Streitkräfte in Virginia. Da jede dieser Optionen die Unterstützung der französischen Flotte erfordern würde, wurde auf den Westindischen Inseln ein Schiff entsandt, um den französischen Leutnant Général de Grasse zu treffen, der in Cap-Français (heute bekannt als Cap-Haïtien, Haiti) erwartet wurde. die Möglichkeiten aufzuzeigen und seine Unterstützung zu erbitten. [11] Rochambeau gab in einer privaten Notiz an de Grasse an, dass er eine Operation gegen Virginia vorziehe. Die beiden Generäle verlegten dann ihre Truppen nach White Plains, New York, um die Verteidigung von New York zu studieren und Nachrichten von de Grasse zu erwarten. [12]

De Grasse traf am 15. August in Cap-Français ein. Er schickte sofort seine Antwort auf Rochambeaus Nachricht, die besagte, dass er zum Chesapeake fahren würde. Mit 3.200 Soldaten segelte De Grasse mit seiner gesamten Flotte, 28 Linienschiffen, von Cap-Français aus. Er segelte außerhalb der normalen Schifffahrtswege, um nicht bemerkt zu werden, und erreichte die Mündung der Chesapeake Bay am 30. August [12] und verließ die Truppen, um bei der Landblockade von Cornwallis zu helfen. [13] Zwei britische Fregatten, die außerhalb der Bucht auf Patrouille sein sollten, wurden bei der Ankunft von De Grasse in der Bucht gefangen, was die Briten in New York daran hinderte, die volle Stärke von de Grasses Flotte zu erfahren, bis es zu spät war. [14]

Der britische Admiral George Brydges Rodney, der De Grasse rund um die Westindischen Inseln verfolgt hatte, wurde auf dessen Abreise aufmerksam gemacht, war sich jedoch des Ziels des französischen Admirals nicht sicher. Im Glauben, dass de Grasse einen Teil seiner Flotte nach Europa zurückbringen würde, setzte Rodney Konteradmiral Sir Samuel Hood mit 14 Linienschiffen ab und befahl, de Grasses Bestimmungsort in Nordamerika zu finden. Rodney, der krank war, segelte mit dem Rest seiner Flotte nach Europa, um sich zu erholen, seine Flotte umzurüsten und die atlantische Hurrikansaison zu vermeiden. [3]

Direkter als de Grasse segelnd, erreichte Hoods Flotte am 25. August die Einfahrt zur Chesapeake. Da er dort keine französischen Schiffe fand, segelte er nach New York. [3] In der Zwischenzeit hatte sein Kollege und Kommandant der New Yorker Flotte, Konteradmiral Sir Thomas Graves, mehrere Wochen damit verbracht, einen von John Laurens organisierten Konvoi abzufangen, um dringend benötigte Vorräte und harte Währung von Frankreich nach Boston zu bringen. [15] Als Hood in New York ankam, stellte er fest, dass Graves im Hafen lag (er konnte den Konvoi nicht abfangen), aber nur fünf Linienschiffe hatte, die zum Kampf bereit waren. [3]

De Grasse hatte seinem Amtskollegen in Newport, Barras, seine Absichten und seinen geplanten Ankunftstermin mitgeteilt. Barras segelte am 27. August von Newport aus mit 8 Linienschiffen, 4 Fregatten und 18 Transportern mit französischer Bewaffnung und Belagerungsausrüstung. Er segelte absichtlich auf Umwegen, um die Möglichkeit einer Schlacht mit den Briten zu minimieren, falls sie von New York aus in die Verfolgung segeln. Washington und Rochambeau hatten in der Zwischenzeit am 24. August den Hudson überquert und einige Truppen zurückgelassen, um jeden möglichen Schritt von General Clinton, Hilfe für Cornwallis zu mobilisieren, zu verzögern. [3]

Die Nachricht von Barras' Abreise führte die Briten zu der Erkenntnis, dass die Chesapeake das wahrscheinliche Ziel der französischen Flotten war. Bis zum 31. August hatte Graves seine fünf Linienschiffe aus dem Hafen von New York verlegt, um sich mit Hoods Streitmacht zu treffen. Das Kommando über die kombinierte Flotte, jetzt 19 Schiffe, übernehmend, segelte Graves nach Süden und erreichte am 5. September die Mündung des Chesapeake. [3] Sein Fortschritt war langsam, der schlechte Zustand einiger westindischer Schiffe (im Gegensatz zu den Behauptungen von Admiral Hood, dass seine Flotte für einen Monat Dienst geeignet war) machten Reparaturen unterwegs erforderlich. Graves machte sich auch Sorgen um einige Schiffe seiner eigenen Flotte Europa hatte insbesondere Schwierigkeiten beim Manövrieren. [16]

Französische und britische Patrouillenfregatten entdeckten jeweils gegen 9.30 Uhr die Flotte des anderen. Beide unterschätzten zunächst die Größe der anderen Flotte, was dazu führte, dass jeder Kommandant glaubte, die andere Flotte sei die kleinere Flotte von Admiral de Barras. Als sich die wahre Größe der Flotten herausstellte, nahm Graves an, dass de Grasse und Barras bereits ihre Kräfte vereint hatten, und richtete seine Linie, unterstützt von Nord-Nordost-Winden, auf die Mündung der Bucht ein. [2] [17]

De Grasse hatte einige seiner Schiffe abgesetzt, um die Flüsse York und James weiter oben in der Bucht zu blockieren, und vielen der vor Anker liegenden Schiffe fehlten Offiziere, Männer und Boote, als die britische Flotte gesichtet wurde. [2] Er stand vor der schwierigen Aufgabe, eine Schlachtlinie zu organisieren, während er gegen eine ankommende Flut segelte, mit Winden und Landmerkmalen, die ihn dazu zwingen würden, dies auf einem Kurs entgegengesetzt zu dem der britischen Flotte zu tun. [18] Um 11.30 Uhr schnitten 24 Schiffe der französischen Flotte ihre Ankerleinen und begannen mit der Mittagsflut aus der Bucht zu segeln, wobei sie die Küstenkontingente und Schiffsboote zurückließen. [2] Einige Schiffe waren so stark unterbesetzt und fehlten bis zu 200 Mann, dass nicht alle ihre Geschütze bemannt werden konnten. [19] De Grasse hatte den Schiffen befohlen, sich beim Verlassen der Bucht zu einer Linie zu bilden, in der Reihenfolge ihrer Geschwindigkeit und ohne Rücksicht auf ihre normale Segelreihenfolge. [20] Admiral Louis de Bougainvilles Auguste war eines der ersten Schiffe. Mit einem Geschwader von drei anderen Schiffen landete Bougainville um 15:45 Uhr weit vor dem Rest der französischen Linie. Der Abstand war groß genug, dass die Briten sein Geschwader vom Rest der französischen Flotte hätten abschneiden können. [21]

Um 13:00 Uhr standen sich die beiden Flotten grob gegenüber, segelten jedoch auf entgegengesetzten Seiten. [22] Um zu kämpfen und einige Untiefen (bekannt als Mittelgrund) in der Nähe der Mündung der Bucht zu vermeiden, befahl Graves gegen 14:00 Uhr seiner gesamten Flotte, ein Manöver zu tragen, das seine Schlachtlinie umkehrte, aber ermöglichte es ihm, sich der französischen Flotte anzuschließen, als seine Schiffe die Bucht verließen. [23] Dies platzierte das Geschwader von Hood, seinem aggressivsten Kommandanten, an der Rückseite der Linie und das von Admiral Francis Samuel Drake in den Van. [22] [24]

Zu diesem Zeitpunkt segelten beide Flotten im Allgemeinen nach Osten, weg von der Bucht, mit Winden aus Nord-Nordost. [2] Die beiden Linien näherten sich in einem Winkel, so dass die vorderen Schiffe der Vans beider Linien in Reichweite waren, während die Schiffe am Heck zu weit voneinander entfernt waren, um angreifen zu können. Die Franzosen hatten einen Feuervorteil, da sie aufgrund der Windbedingungen ihre unteren Geschützöffnungen öffnen konnten, während die Briten ihre geschlossen lassen mussten, um zu vermeiden, dass Wasser auf die unteren Decks gespült wurde. Die französische Flotte, die in einem besseren Zustand war als die britische Flotte, war den Briten zahlenmäßig überlegen in Bezug auf die Anzahl der Schiffe und Gesamtgeschütze und hatte schwerere Geschütze, die mehr Gewicht werfen konnten. [22] In der britischen Flotte, Ajax und Abscheulich, zwei Schiffe des westindischen Geschwaders, die zu den am stärksten engagierten gehörten, befanden sich in einem ziemlich schlechten Zustand. [25] Graves drückte zu diesem Zeitpunkt nicht den potenziellen Vorteil des getrennten französischen Lieferwagens aus, da die französische Mitte und das Hinterland die Distanz mit der britischen Linie schlossen, sie schlossen auch die Distanz mit ihrem eigenen Lieferwagen. Ein britischer Beobachter schrieb: "Zur Verwunderung der gesamten Flotte durfte das französische Zentrum ohne Belästigung herunterkommen, um ihren Lieferwagen zu unterstützen." [26]

Die Notwendigkeit, dass die beiden Linien tatsächlich parallele Linien erreichen konnten, damit sie vollständig angreifen konnten, veranlasste Graves, widersprüchliche Signale zu geben, die von Admiral Hood, der das hintere Geschwader leitete, kritisch anders interpretiert wurden, als Graves beabsichtigte. Keine der Optionen, den Winkel zwischen den Linien zu schließen, stellte für den britischen Kommandanten eine günstige Option dar: Jedes Manöver, um Schiffe näher zu bringen, würde ihre Schussfähigkeit auf ihre Buggeschütze einschränken und ihre Decks möglicherweise dem harken oder filtrierenden Feuer der feindlichen Schiffe aussetzen . Graves setzte zwei Signale: eines für "Linie voraus", unter dem die Schiffe die Lücke langsam schließen und dann die Linie begradigen, wenn sie parallel zum Feind sind, und eines für "nahe Aktion", was normalerweise anzeigt, dass Schiffe sich direkt nähern sollten die feindliche Linie und drehte sich, wenn die entsprechende Entfernung erreicht war. Diese Kombination von Signalen führte dazu, dass seine Schiffe stückweise in den Kampfbereich kamen. [27] Admiral Hood interpretierte die Anweisung, die Schlachtlinie beizubehalten, um Vorrang vor dem Signal für einen Nahkampf zu haben, und als Folge davon schloss sein Geschwader nicht schnell und wurde nie wesentlich in die Aktion einbezogen. [28]

Es war ungefähr 16:00 Uhr, über 6 Stunden, seit sich die beiden Flotten zum ersten Mal gesehen hatten, als die Briten – die die Wetteranzeige und damit die Initiative hatten – ihren Angriff eröffneten. [22] Die Schlacht begann mit HMS Unerschrocken Feuer eröffnen gegen die Marseille, sein Gegenstück in der Nähe des Linienanfangs. Die Aktion wurde sehr schnell allgemein, wobei der Lieferwagen und die Mitte jeder Linie voll im Einsatz waren. [22] Die Franzosen, in einer Praxis, für die sie bekannt waren, neigten dazu, auf britische Masten und Takelage zu zielen, mit der Absicht, die Beweglichkeit ihres Gegners zu lähmen. Die Auswirkungen dieser Taktik zeigten sich im Gefecht: Shrewsbury und HMS Unerschrocken, an der Spitze der britischen Linie, wurde praktisch unmöglich zu handhaben und fiel schließlich aus der Linie. [29] Der Rest von Admiral Drakes Geschwader erlitt ebenfalls schwere Schäden, aber die Verluste waren nicht so schwerwiegend wie auf den ersten beiden Schiffen. Der Anflugwinkel der britischen Linie spielte auch eine Rolle für den Schaden, den sie erlitten hatten. [30]

Der französische Lieferwagen wurde ebenfalls geschlagen, wenn auch weniger hart. Kapitän de Boades der Refléchi wurde in der Eröffnungsbreitseite von Admiral Drake getötet Prinzessina, und die vier Schiffe des französischen Lieferwagens waren laut einem französischen Beobachter "mit sieben oder acht Schiffen auf engem Raum beschäftigt". [30] Die Diadème, nach einem französischen Offizier "war völlig unfähig, den Kampf aufrechtzuerhalten, da nur vier 36-Pfünder und neun 18-Pfünder einsatzbereit waren" und wurde schwer angeschossen. Sie wurde durch das rechtzeitige Eingreifen der Saint-Esprit. [30]

Die Prinzessina and Bougainville's Auguste at one point were close enough that the French admiral considered a boarding action Drake managed to pull away, but this gave Bougainville the chance to target the Abscheulich. Her foremast, already in bad shape before the battle, was struck by several French cannonballs, and her pumps, already overtaxed in an attempt to keep her afloat, were badly damaged by shots "between wind and water". [31]

Around 5:00 pm the wind began to shift, to British disadvantage. De Grasse gave signals for the van to move further ahead so that more of the French fleet might engage, but Bougainville, fully engaged with the British van at musket range, did not want to risk "severe handling had the French presented the stern." [32] When he did finally begin pulling away, British leaders interpreted it as a retreat: "the French van suffered most, because it was obliged to bear away." [33] Rather than follow, the British hung back, continuing to fire at long range this prompted one French officer to write that the British "only engaged from far off and simply in order to be able to say that they had fought." [33] Sunset brought an end to the firefight, with both fleets continuing on a roughly southeast tack, away from the bay. [34]

The center of both lines was engaged, but the level of damage and casualties suffered was noticeably less. Ships in the rear squadrons were almost entirely uninvolved Admiral Hood reported that three of his ships fired a few shots. [35] The ongoing conflicting signals left by Graves, and discrepancies between his and Hood's records of what signals had been given and when, led to immediate recriminations, written debate, and an eventual formal inquiry. [36]

That evening, Graves did a damage assessment. He noted that "the French had not the appearance of near so much damage as we had sustained", and that five of his fleet were either leaking or virtually crippled in their mobility. [34] De Grasse wrote that "we perceived by the sailing of the English that they had suffered greatly." [37] Nonetheless, Graves maintained a windward position through the night, so that he would have the choice of battle in the morning. [37] Ongoing repairs made it clear to Graves that he would be unable to attack the next day. On the night of 6 September he held council with Hood and Drake. During this meeting Hood and Graves supposedly exchanged words concerning the conflicting signals, and Hood proposed turning the fleet around to make for the Chesapeake. Graves rejected the plan, and the fleets continued to drift eastward, away from Cornwallis. [38] On 8 and 9 September the French fleet at times gained the advantage of the wind, and briefly threatened the British with renewed action. [39] French scouts spied Barras' fleet on 9 September, and de Grasse turned his fleet back toward the Chesapeake Bay that night. Arriving on 12 September, he found that Barras had arrived two days earlier. [40] Graves ordered the Abscheulich to be scuttled on 11 September due to her leaky condition, and was notified on 13 September that the French fleet was back in the Chesapeake he still did not learn that de Grasse's line had not included the fleet of Barras, because the frigate captain making the report had not counted the ships. [41] In a council held that day, the British admirals decided against attacking the French, due to "the truly lamentable state we have brought ourself." [42] Graves then turned his battered fleet toward New York, [43] [44] arriving off Sandy Hook on 20 September. [43]

The British fleet's arrival in New York set off a flurry of panic amongst the Loyalist population. [45] The news of the defeat was also not received well in London. King George III wrote (well before learning of Cornwallis's surrender) that "after the knowledge of the defeat of our fleet [. ] I nearly think the empire ruined." [46]

The French success left them firmly in control of the Chesapeake Bay, completing the encirclement of Cornwallis. [47] In addition to capturing a number of smaller British vessels, de Grasse and Barras assigned their smaller vessels to assist in the transport of Washington's and Rochambeau's forces from Head of Elk to Yorktown. [48]

It was not until 23 September that Graves and Clinton learned that the French fleet in the Chesapeake numbered 36 ships. This news came from a dispatch sneaked out by Cornwallis on the 17 September, accompanied by a plea for help: "If you cannot relieve me very soon, you must be prepared to hear the worst." [49] After effecting repairs in New York, Admiral Graves sailed from New York on 19 October with 25 ships of the line and transports carrying 7,000 troops to relieve Cornwallis. [50] It was two days after Cornwallis surrendered at Yorktown. [51] General Washington acknowledged to de Grasse the importance of his role in the victory: "You will have observed that, whatever efforts are made by the land armies, the navy must have the casting vote in the present contest." [52] The eventual surrender of Cornwallis led to peace two years later and British recognition of a new, independent United States of America. [51]

Admiral de Grasse returned with his fleet to the West Indies. In a major engagement that ended Franco-Spanish plans for the capture of Jamaica in 1782, he was defeated and taken prisoner by Rodney in the Battle of the Saintes. [53] His flagship Ville de Paris was lost at sea in a storm while being conducted back to England as part of a fleet commanded by Admiral Graves. Graves, despite the controversy over his conduct in this battle, continued to serve, rising to full admiral and receiving an Irish peerage. [54]

Many aspects of the battle have been the subject of both contemporary and historical debate, beginning right after the battle. On 6 September, Admiral Graves issued a memorandum justifying his use of the conflicting signals, indicating that "[when] the signal for the line of battle ahead is out at the same time with the signal for battle, it is not to be understood that the latter signal shall be rendered ineffectual by a too strict adherence to the former." [55] Hood, in commentary written on the reverse of his copy, observed that this eliminated any possibility of engaging an enemy who was disordered, since it would require the British line to also be disordered. Instead, he maintained, "the British fleet should be as compact as possible, in order to take the critical moment of an advantage opening . " [55] Others criticise Hood because he "did not wholeheartedly aid his chief", and that a lesser officer "would have been court-martialled for not doing his utmost to engage the enemy." [56]

One contemporary writer critical of the scuttling of the Abscheulich wrote that "she made no more water than she did before [the battle]", and, more acidly, "If an able officer had been at the head of the fleet, the Abscheulich would not have been destroyed." [42] Admiral Rodney was critical of Graves' tactics, writing, "by contracting his own line he might have brought his nineteen against the enemy's fourteen or fifteen, [. ] disabled them before they could have received succor, [. and] gained a complete victory." [46] Defending his own behaviour in not sending his full fleet to North America, he also wrote that "[i]f the admiral in America had met Sir Samuel Hood near the Chesapeake", that Cornwallis's surrender might have been prevented. [57]

United States Navy historian Frank Chadwick believed that de Grasse could have thwarted the British fleet simply by staying put his fleet's size would have been sufficient to impede any attempt by Graves to force a passage through his position. Historian Harold Larrabee points out that this would have exposed Clinton in New York to blockade by the French if Graves had successfully entered the bay if Graves did not do so, Barras (carrying the siege equipment) would have been outnumbered by Graves if de Grasse did not sail out in support. [58]

According to scientist/historian Eric Jay Dolin, the dreaded hurricane season of 1780 in the Caribbean (a year earlier) may have also played a crucial role in the outcome of the 1781 naval battle. The hurricane in October 1780 was perhaps the deadliest Atlantic hurricane on record. An estimated 22,000 people died throughout the Lesser Antilles with the loss of countless ships from many nations. The Royal Navy's loss of 15 warships with 9 severely damaged crucially affected the balance of the American Revolutionary War, especially during Battle of Chesapeake Bay. An outnumbered British Navy losing to the French fleet proved decisive in Washington's Siege of Yorktown, forcing Cornwallis to surrender and effectively securing independence for the United States of America. [59]

At the Cape Henry Memorial located at Joint Expeditionary Base Fort Story in Virginia Beach, Virginia, there is a monument commemorating the contribution of de Grasse and his sailors to the cause of American independence. The memorial and monument are part of the Colonial National Historical Park and are maintained by the National Park Service. [60]

British line Edit

British fleet
Schiff Rate Waffen Kommandant Verluste Notes
Killed Wounded Gesamt
Van (rear during the battle)
Alfred Third rate 74 Captain William Bayne 0 0 0
Belliqueux Third rate 64 Captain James Brine 0 0 0
Invincible Third rate 74 Captain Charles Saxton 0 0 0
Barfleur Second rate 98 Rear Admiral Samuel Hood
Captain Alexander Hood
0 0 0
Monarch Third rate 74 Captain Francis Reynolds 0 0 0
Zentaur Third rate 74 Captain John Nicholson Inglefield 0 0 0
Center
America Third rate 64 Captain Samuel Thompson 0 0 0
Bedford Third rate 74 Captain Thomas Graves 0 0 0
Auflösung Third rate 74 Captain Lord Robert Manners 3 16 19
London Second rate 98 Rear Admiral Thomas Graves
Captain David Graves
4 18 22 Fleet flag
Royal Oak Third rate 74 Captain John Plumer Ardesoif 4 5 9
Montagu Third rate 74 Captain George Bowen 8 22 30
Europa Third rate 64 Captain Smith Child 9 18 27
Rear (van during the battle)
Abscheulich Third rate 74 Captain William Clement Finch 4 21 [61] 25 scuttled after the battle
Ajax Third rate 74 Captain Nicholas Charrington 7 16 23
Princessa Third rate 70 Rear Admiral Francis Samuel Drake
Captain Charles Knatchbull
6 11 17 Rear flag
Alcide Third rate 74 Captain Charles Thompson 2 18 20
Unerschrocken Third rate 64 Captain Anthony James Pye Molloy 21 35 56
Shrewsbury Third rate 74 Captain Mark Robinson 14 52 66
Casualty summary 82 232 314
Unless otherwise cited, table information is from The Magazine of American History With Notes and Queries, Volume 7, p. 370. The names of the ship captains are from Allen, p. 321.

French line Edit

Sources consulted (including de Grasse's memoir, and works either dedicated to the battle or containing otherwise detailed orders of battle, like Larrabee (1964) and Morrissey (1997)) do not list per-ship casualties for the French fleet. Larrabee reports the French to have suffered 209 casualties [37] Bougainville recorded 10 killed and 58 wounded aboard Auguste allein. [31]

The exact order in which the French lined up as they exited the bay is also uncertain. Larrabee notes that many observers wrote up different sequences when the line was finally formed, and that Bougainville recorded several different configurations. [23]

Admiral de Grasse's fleet [62]
Aufteilung Schiff Typ Kommandant Verluste Notes
Killed Wounded Gesamt
Escadre blanche et bleue (vanguard)
Pluton 74 Captain Albert de Rions [63]
Marseillois 74 Captain Castellane-Masjastre [64] First officer Champmartin wounded. [65] [66]
Burgund 74 Captain Charritte [67]
Diadème 74 Captain de Monteclerc (WIA ) [68] [69] [66] [70]
Réfléchi 64 Captain Cillart de Surville [62]
Auguste 80 Captain Castellan (flag captain) [71] 10 58 68 [31] Van flag, Chef d'Escadre Bougainville
Saint-Esprit 80 Captain Chabert-Cogolin [67] (WIA ) [66] [69]
Caton 64 Captain Framond (WIA ) [66] [69]
Escadre blanche (centre)
César 74 Brigadier Coriolis d'Espinouse [72]
Ziel 74 Captain Dumaitz de Goimpy [73]
Ville de Paris 104 Grasse (Lieutenant général)
Vaugiraud de Rosnay (Major general)
Cresp de Saint-Césaire (flag captain) [74]
Division, Squadron and Fleet flagship
Victoire 74 Captain Albert de Saint-Hippolyte
Sceptre 74 Captain Rigaud de Vaudreuil [75]
Northumberland 74 Captain Bricqueville [76]
Palmier 74 Captain Arros d'Argelos [73]
Solitaire 64 Captain Champion de Cicé
Citoyen 74 Captain d'Ethy
Escadre bleue (Rear)
Scipion 74 Captain de Clavel [77]
Magnanime 74 Captain Le Bègue de Germiny [78]
Hercule 74 Captain Turpin du Breuil [79]
Languedoc 80 Captain Parscau du Plessix [80] Rear flag, Chef d'Escadre de Monteil [75]
Zélé 74 Captain de Gras-Préville [81]
Tyrannisieren 74 Captain Renaud d'Aleins [71]
Souverain 74 Captain Glandevès du Castellet [63]
Reconnaissance and Signals
Signals and reconnaissance Railleuse Frigate Captain Sainte-Eulalie [82]
Aigrette Frigate Traversay

The 74-gun Glorieux und Vaillant, as well the other frigates, remained at the mouth of the various rivers that they were guarding. [62]


Marching on Yorktown

Meanwhile in the north the armies of George Washington and experienced French General Rochambeau met at White Plains and began to plan their next move. Washington was eager to launch an attack on New York, which was still heavily defended by the British. Rochambeau, however, believed that easier victories were to be found elsewhere in the south, where Lafayette’s French army was keeping an eye on Cornwallis’ men.

In August, they received word from another French commander, Admiral De Grasse, who had left France months earlier with the intention of supporting the American cause. De Grasse’s 29 ships and 3,200 soldiers were headed towards Virginia, where they would help tip the balance in any attack on Cornwallis’ forces. With this news, Washington abandoned his dreams of New York and brought his armies south.

De Grasse disembarked his troops to join Lafayette and then brought the fleet north to pick up Washington and Rochambeau’s men. Not realising the size of the French fleet, the British tried to attack it but were beaten off at the battle of Chesapeake. By the time he reached Yorktown Washington had command of 8,000 Frenchmen, 8,000 men of his own Continental Army and 3,000 militiamen.


Yorktown and American Independence

“The World Turned Upside Down,” a 1981 watercolor painting by Arthur Shilstone, depicts the October 19, 1781, British surrender at Yorktown. Jamestown-Yorktown Foundation Collection.

On October 20, 1781, the day after the surrender of about 7,000 British and German soldiers at Yorktown, the Marquis de Lafayette wrote home to France exulting “the play is over … the fifth act has just ended.” Yorktown’s own General Thomas Nelson gave a more cautious, and slightly less optimistic, appraisal. Writing to Virginia’s delegates in the Continental Congress, he concluded “This Blow, I think must be a decisive one, it being out of the Power of G. B. [Great Britain] to replace such a Number of good Troops.”

As news of the surrender of Cornwallis’s army spread, numerous victory celebrations were held throughout the country. Some were marked with solemn sermons, while others featured the consumption of quantities of “spirits.” Despite the joyous celebrations however, most Americans at the time did not assume that the struggle for independence was won, and few even viewed the events of October 19 as particularly decisive until some time later. Little indication can be found in the diary entries and letters written after Yorktown for example, even by the members of the Continental Congress, to suggest that anyone believed the war was soon coming to an end.

They were right of course. The war, and to some extent the fighting, continued for some time. The western frontier still saw conflict between Indians who supported the British cause and American settlers, and numerous skirmishes continued to be fought in New Jersey, New York and the Carolinas, primarily between patriot militia forces and organized groups of loyalists. The Yorktown campaign, however, was the last significant military engagement involving British regular forces and the Continental Army.

Nevertheless, the Revolution was not over. It would be another two years before America’s independence was assured. Even after the surrender of Cornwallis’s army at Yorktown, the British still maintained about 30,000 troops in America. By early November, the grand allied army at Yorktown had dispersed. Some French regiments returned to the Caribbean with De Grasse’s fleet Washington and his Continental soldiers marched back north to resume their stand-off with the British in New York the militia went home and only Rochambeau’s four regiments of French infantry remained to spend the winter in eastern Virginia.

The French plan of entrenchments at Yorktown in 1781. Jamestown-Yorktown Foundation Collection.

The most immediate result of the British defeat at Yorktown therefore was a stalemate in the South, much like the one that had existed in the North since 1780. The British still occupied New York City, Charleston, South Carolina, and Savannah, Georgia, as well as Canada and parts of Florida. British forces in North America outnumbered those that the allies could muster, and even in the lower South the British had more troops than General Nathanael Greene commanded.

There was no question that if they chose to, the British could continue to occupy their coastal bases indefinitely. It was equally obvious however that they were apparently unable to destroy the Continental Army or to conquer the rebellious colonies. It was unrealistic, and perhaps unwise, for the Americans to expect the French to send a large enough force to take New York and equally unlikely to expect the bankrupt Congress to fund a large enough army for General George Washington to do the job. It now seemed that the decisive arena of the war lay not in North America, or even in the West Indies where the combined Spanish and French fleets outnumbered what ships the British could afford to send, but elsewhere.

The decisive point of the war now revolved around the strategic goals of the three major European powers. The victory at Yorktown encouraged France to continue fighting, and neither France nor Spain was ready to make peace since they had not yet achieved their basic aims. The French still hoped to win more victories and reduce Great Britain’s power, while Spain still hoped to capture Gibraltar. Great Britain, on the other hand, was fighting too many enemies in too many places. The British had been fighting a world war for several years, and the goal of subduing the Americans began to become secondary in importance compared to that of defending the homeland and far-flung interests in the West Indies, India and elsewhere.

Up until the loss of Cornwallis’s army, Parliament had supported the war in America, but after Yorktown there was a growing body of opinion that the six-year-long attempt to conquer the former colonies had failed. The four years from October 1777 to October 1781 had seen two entire British armies lost in the American theater. The costs of continuing the war were rising, and the result was an increasingly heavy tax burden on the middle classes, which controlled the balance of power in the House of Commons. King George III was still determined to continue the effort to suppress the American rebellion, but the opposition party in the Commons began to gain support from the critical group of lukewarm government supporters. By early 1782 the opposition began a campaign of motions and votes that gradually eroded Lord North’s majority in the House of Commons. By March Lord North had been forced to resign as prime minister. Although the new ministry did not immediately end the war, it did open the way for preliminary peace negotiations with the United States.

Another 16 months were to pass before final peace treaties were concluded and ratified, but by November 1782 the British had conceded the most critical issue – the independence of the United States. With Parliament unwilling to continue the war against the United States, the king was forced to accept the loss of the former 13 colonies. By detaching the Americans from the worldwide war, the British were able to concentrate on their main foes, France and Spain. The final peace treaties were signed in September 1783, and on November 25 the British army left New York City, their last military base in the new nation.

A recent study of the Yorktown campaign concludes that it was “one of those relatively minor events which have disproportionate effects, because it brought the participants’ minds to the point of the larger decision of whether to continue the war.” The allied victory at Yorktown seems to have been the final straw for Great Britain, which finally accepted the existence of the new American nation.


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